Quién inventó el chicle

La gran liga de la masticación

No estamos seguros de lo que dice de la gente que hayamos encontrado cosas para masticar durante todos estos años, pero al menos somos coherentes. Los antiguos griegos masticaban resina de árbol, al igual que los mayas y los nativos americanos. Los arqueólogos han encontrado resina de árbol con marcas de dientes en lugares como Finlandia y Suecia, que datan de hace más de 5.000 años.

Los nativos americanos mostraron a los primeros colonos sus secretos para la goma de mascar, y la familia Curtis de Maine recogió la resina de los abetos y empezó a vender trozos por un penique cada uno en 1848. Con la adición de sabor para hacerla más sabrosa y de parafina para hacerla más suave, la familia Curtis había inventado la forma moderna de goma de mascar, que llamaron «The State of Maine Pure Spruce Gum».

El Dr. William Semple, un dentista de Ohio, consiguió una patente para su fórmula de chicle en 1869, que era una mezcla de goma, azúcar, regaliz y carbón. Qué rico. Sin embargo, nunca vendió su chicle en el mercado general, lo que dejó mucho espacio para que el neoyorquino Thomas Adams hiciera el trabajo.

Plástico para chicles

El 27 de julio de 1869, Amos Tyler recibió la primera patente en los Estados Unidos para el chicle. Aunque el chicle existía desde hacía miles de años, Tyler, residente en Toledo (Ohio), fue la primera persona en patentarlo en Estados Unidos. El chicle de Tyler consistía en colofonia blanca y aceite de oliva, que calentaba y mezclaba a fondo. Después de que la mezcla se enfriara, tenía un color blanco. A continuación, Tyler cortaba su producto en barritas y envasaba cada tira individualmente. No hay pruebas de que Tyler llegara a vender su chicle comercialmente, aunque es probable que al menos tuviera un mercado local para él en Toledo.

Cinco meses después de que Tyler recibiera su patente, William Finley Semple recibió su propia patente de goma de mascar. Muchos historiadores atribuyen a Semple la recepción de la primera patente de goma de mascar en los Estados Unidos el 28 de diciembre de 1869. Esta afirmación es falsa, ya que Tyler patentó el chicle el 27 de julio de 1869.

Semple, médico de Mount Vernon (Ohio), fabricaba su chicle con caucho. Añadió elementos como raíz de regaliz en polvo y carbón vegetal, creyendo que estos elementos ayudarían a fregar los dientes, haciéndolos más limpios. También afirmaba que masticar chicle fortalecería los músculos de la mandíbula. No hay pruebas de que Semple vendiera nunca su chicle comercialmente, aunque probablemente al menos tenía un mercado local para ello en Mount Vernon.

Freedent

No pienso en el chicle tan a menudo. Supongo que la mayoría de la gente no lo hace. Tengo una fuerte preferencia por una marca determinada (mientras escribo esto, hay una media docena de envoltorios de Orbit Bubblemint enrollados esparcidos por todo mi escritorio), pero nunca he pensado en lo que contienen. ¿Por qué iba a hacerlo? Masticar chicle es una de las cosas más descabelladas que hacemos como seres humanos. Me atrevería a decir que a la mayoría de nosotros no nos importa lo que contiene ni cómo se fabrica.

Pero, ¿deberíamos hacerlo? Es una pregunta que empecé a hacerme hace poco mientras conducía desde mi casa en Brooklyn para visitar a unos amigos en el norte del estado de Nueva York. Al pasar por Yonkers, me encontré royendo el mismo chicle que me había metido en la boca una hora antes, a pesar de que ya había pasado su mejor momento. Cuando el sabor a menta dio paso a la nada, me di cuenta de que lo que antes había sido una golosina dulce y elástica empezaba a parecerse más a Silly Putty: triste, gris e inconfundiblemente sintético. «¿Qué demonios es esto?» me pregunté, mientras lo envolvía y lo guardaba en ese compartimento de la puerta del coche que parece diseñado expresamente para envoltorios de chicles desechados, monedas de céntimo pegajosas y cáscaras de plátano podridas.

Marcas de caramelos bazooka

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El chicle es una sustancia blanda y cohesiva diseñada para ser masticada sin ser tragada. El chicle moderno se compone de goma base, edulcorantes, suavizantes/plastificantes, sabores, colores y, normalmente, un recubrimiento de poliol duro o en polvo[1] Su textura recuerda a la del caucho debido a las propiedades físico-químicas de sus componentes poliméricos, plastificantes y resinas, que contribuyen a sus características elástico-plásticas, pegajosas y masticables[2].

Extracción tradicional del chicle del árbol de chicozapote (Achras zapota) en Quintana Roo, México. Esta forma de extracción haciendo incisiones en zigzag se conoce desde la antigua civilización maya, que la llama sicté.

La tradición cultural de mascar chicle parece haberse desarrollado a través de un proceso de evolución convergente, ya que las huellas de este hábito han surgido por separado en muchas de las primeras civilizaciones. Cada uno de los primeros precursores de la goma de mascar se derivaba de crecimientos naturales locales de la región y se masticaba puramente por el deseo instintivo de masticar. Los primeros masticadores no deseaban necesariamente obtener beneficios nutricionales de sus sustancias masticables, sino que a veces buscaban estímulos gustativos y la capacidad de limpiar los dientes o refrescar el aliento[3].