Origen del azucar

Historia del azúcar

Desde hace miles de años, los pueblos, tanto de Europa como del resto del mundo, adoran los sabores dulces. Antes de que se conociera el azúcar, nuestros antepasados comían miel, dátiles y otros alimentos dulces, que también utilizaban como edulcorantes. Lo sabemos por los escritos y relieves de las antiguas culturas mediterráneas.

La primera planta de la que se extrajo el azúcar fue la caña de azúcar (saccharum officinarum). Las especies de hierbas a partir de las cuales evolucionó la caña de azúcar son originarias de unas pocas islas pequeñas del Océano Pacífico, por ejemplo en la Polinesia y la Melanesia. Los expertos pueden rastrear estas especies de hierba entre 10.000 y 15.000 años atrás. Las especies originales fueron transportadas desde estas pequeñas islas a Indonesia, India y China hace aproximadamente 8.000 años, y desde entonces se han extinguido. La caña de azúcar actual puede crecer hasta seis metros de altura. Crece en climas tropicales y subtropicales. Como la caña de azúcar requiere mucha agua y calor, sólo puede crecer en las regiones del sur de Europa, por ejemplo en España, Madeira y Portugal. Los mayores productores mundiales de azúcar de caña son Brasil, Cuba, India, Filipinas y México.

Historia del consumo de azúcar

El azúcar es el nombre genérico de los carbohidratos solubles de sabor dulce, muchos de los cuales se utilizan en los alimentos. El azúcar de mesa, el azúcar granulado o el azúcar común se refieren a la sacarosa, un disacárido compuesto por glucosa y fructosa.

Los azúcares simples, también llamados monosacáridos, incluyen la glucosa, la fructosa y la galactosa. Los azúcares compuestos, también llamados disacáridos o azúcares dobles, son moléculas compuestas por dos monosacáridos unidos por un enlace glucosídico. Algunos ejemplos comunes son la sacarosa (azúcar de mesa) (glucosa + fructosa), la lactosa (glucosa + galactosa) y la maltosa (dos moléculas de glucosa). En el organismo, los azúcares compuestos se hidrolizan en azúcares simples.

Las cadenas más largas de monosacáridos no se consideran azúcares y se denominan oligosacáridos o polisacáridos. El almidón es un polímero de glucosa que se encuentra en las plantas y es la fuente de energía más abundante en la alimentación humana. Algunas otras sustancias químicas, como el glicerol y los alcoholes de azúcar, pueden tener un sabor dulce, pero no se clasifican como azúcar.

Los azúcares se encuentran en los tejidos de la mayoría de las plantas. La miel y la fruta son fuentes naturales abundantes de azúcares simples sin límite. La sacarosa está especialmente concentrada en la caña de azúcar y la remolacha azucarera, lo que las hace ideales para una extracción comercial eficiente para hacer azúcar refinado. En 2016, la producción mundial combinada de estos dos cultivos fue de unos dos mil millones de toneladas. La maltosa puede producirse mediante la malteada del grano. La lactosa es el único azúcar que no puede extraerse de las plantas. Sólo se encuentra en la leche, incluida la leche materna, y en algunos productos lácteos. Una fuente barata de azúcar es el jarabe de maíz, producido industrialmente mediante la conversión del almidón de maíz en azúcares, como la maltosa, la fructosa y la glucosa.

Tipos de azúcar

La refinería de Chalmette de Domino Sugar, en Arabi (La), está situada al borde del poderoso río Misisipi, a unos ocho kilómetros al este, por la curva del río, del Barrio Francés, y a menos de un kilómetro y medio del Lower Ninth Ward, donde el huracán Katrina y los fallidos diques destruyeron tantas vidas negras. Es la mayor refinería de azúcar de Norteamérica, que fabrica anualmente casi dos mil millones de libras de azúcar y productos derivados. Esas omnipresentes bolsas de papel amarillo de cuatro libras con el logotipo de la empresa se producen aquí a un ritmo de 120 bolsas por minuto, 24 horas al día, siete días a la semana durante la temporada de explotación.

Estados Unidos produce unos nueve millones de toneladas de azúcar al año, lo que le sitúa en el sexto lugar de la producción mundial. La industria azucarera estadounidense recibe hasta 4.000 millones de dólares en subvenciones anuales en forma de ayudas a los precios, préstamos garantizados para las cosechas, aranceles e importaciones reguladas de azúcar extranjero, que según algunas estimaciones es aproximadamente la mitad del precio por libra del azúcar nacional. La industria de la caña de azúcar de Luisiana tiene un valor de 3.000 millones de dólares y genera unos 16.400 puestos de trabajo.

Historia del azúcar en la india

El azúcar se obtiene de la caña de azúcar y se descubrió hace miles de años en Nueva Guinea. Luego se siguió la ruta hasta la India y el sur de Asia. La India fue la primera en comenzar con la producción de azúcar siguiendo el proceso de presionar la caña de azúcar para extraer el jugo y hervirla para obtener cristales. Originalmente, la gente masticaba la caña de azúcar cruda para extraer su dulzura.  Los indios descubrieron cómo cristalizar el azúcar durante la dinastía Gupta, alrededor del año 350.

En 1950-51, el gobierno de la India elaboró serios planes de desarrollo industrial y fijó muchos objetivos de producción y consumo de azúcar. Estos planes del gobierno proyectaban la capacidad de licencia y de instalación de la industria azucarera en sus Planes Quinquenales. La India es bien conocida como el hogar original del azúcar y la caña de azúcar.

La mitología india apoya el hecho de que contiene leyendas que muestran el origen de la caña de azúcar. Hoy en día, India es el segundo mayor productor de caña de azúcar, después de Brasil. En la actualidad hay unos 4 millones de hectáreas de tierra dedicada a la caña de azúcar con un rendimiento medio de 70 toneladas por hectárea.